Как Куман преобразил Барселону

5 декабря "Барселона" безутешно тащилась с поля новичка "Кадиса" после позорного поражения, которое оставило их на 12 очков позади лидеров лиги "Атлетико Мадрид", одержав всего четыре победы в первых 10 матчах.

Это был худший старт сезона для "Барсы" за последние 32 года, новый менеджер Рональд Куман уже находился под сильным давлением, и сама мысль о том, что они могут бросить серьезный вызов титулу, выглядела смехотворной.

Однако с тех пор каталонский клуб пережил внезапное, неожиданное и чрезвычайно впечатляющее возрождение.

Они выиграли 16 из своих последних 19 матчей в чемпионате, сыграв вничью остальные три, и теперь всего на одно очко отстают от "Атлетико", направляющегося в субботний Класико-тур в "Реал Мадрид", который также прочно лидирует в гонке за титулом, всего на два очка позади.

Так как же произошло превращение Барсы?

Избыток молодости

Ренессанс "Барсы" был построен на возобновлении энергии и интенсивности благодаря захватывающей группе молодых игроков, чьи выступления во время их первой кампании на высшем уровне намного превзошли любые разумные ожидания.

Жемчужиной в короне является Педри, физически стройный, но технически одаренный полузащитник, прибывший из второго эшелона "Лас-Пальмаса" прошлым летом за первоначальный взнос всего в 5 млн евро (4,3 млн фунтов стерлингов).

Педри рассматривался как классический "один на будущее", когда он подписывал контракт, но его умное движение, плавный контроль и выдающийся пас быстро стали одним из первых имен в командном листе Кумана.

Несмотря на то, что ему всего 18 лет, Педри уже провел 46 матчей в этом сезоне-в том числе три во время недавнего международного перерыва за сборную Испании, с которой он собирается сыграть главную роль на Евро этим летом.

И Педри не единственный: правый защитник Серхино Дест (20 лет, 33 матча), центральные защитники Оскар Мингеса (21 год, 31 матч) и Рональд Араухо (22 года, 24 матча), вингер Тринкао (21 год, 37 матчей), плеймейкер Рики Пуиг (21 год, 21 матч) и полузащитник Илаикс Мориба (18 лет, 9 матчей) - все они были важны-и это даже без, возможно, лучшего молодого игрока "Барсы", в настоящее время травмированного подростка, форварда Ансу Фати.

После многих лет застоя знаменитая способность "Барсы" развивать юношеский талант вновь выходит на первый план.

Ветераны оживились… включая Месси

Влияние этих восходящих звезд подействовало как мощный выброс адреналина в конечности измученного отряда.

В то время как Барса регулярно выглядела усталой, медленной и старой в течение последних двух лет, теперь в команде есть безошибочная свежесть и жизненная сила - со счастливым эффектом вдыхания новой жизни в устоявшихся ветеранов.

Серхио Бускетс и Хорди Альба, в частности, играют в свой лучший футбол уже много лет, полностью перевернув представление о том, что они вступили в необратимый упадок.

И потом, конечно, есть Лионель Месси.

Культовый капитан медленно начал сезон, что неудивительно после бурного лета, когда он предпринял неудачную попытку покинуть клуб, прежде чем был вынужден остаться против своей воли.

Месси забил только восемь голов (включая шесть пенальти) и две голевые передачи во время своих первых 18 матчей во всех турнирах этого сезона, причем его в значительной степени приглушенные проявления отражали более широкую борьбу команды в то время.

Но теперь его положение полностью изменилось. Когда команда выглядит конкурентоспособной, Месси снова наслаждается своим футболом. Улыбки сменили хмурые взгляды, ясно видно, какое удовольствие он получает от игры рядом с Педри, и его выступления соответственно преобразились.

Месси записал на свой счет 19 голов и восемь результативных передач в последних 20 матчах, и его настроение еще больше улучшилось после переизбрания его старого союзника Жоана Лапорта президентом клуба.

Всего несколько недель назад казалось неизбежным, что Месси покинет клуб в конце сезона. Теперь гораздо более вероятно, что он готов вести новое поколение талантов к светлому будущему.

Тактические триумфы Кумана

Большая заслуга также должна принадлежать Куману, который - после некоторых первоначальных осечек - нашел правильный способ объединить свою буйную молодежь и опытных ветеранов в хорошо функционирующий коллектив.

Поворотным моментом стала победа "Севильи" со счетом 2:0 в феврале, когда Куман выстроился в линию с центральным защитником из трех человек, а Усман Дембеле играл в центре в качестве нападающего позади Месси.

Результатом стало убедительное командное выступление и - после дебюта омолодившегося Дембеле - комфортная победа, которая, возможно, впервые подтвердила "Барсу" как серьезного претендента на титул.

Эта победа в Севилье также привела к тому, что люди Кумана изменили свою давнюю тенденцию бороться в больших играх на выезде. Теперь они выиграли девять выездных матчей подряд после декабрьского фиаско в Кадисе, что всего на один раз меньше рекордного клубного рекорда, который они будут стремиться сравнять в этот уик-энд в Мадриде.

Формация 3-4-3 или 3-5-2 (в зависимости от того, выбирает ли Куман Антуана Гризмана в атаке вместе с Месси и Дембеле или предпочитает укреплять центр поля) придала "Барсе" более компактную форму, сделав их более эффективными без мяча и, как правило, гораздо более трудными для игры.

Но Куман не привязан к новой схеме, которую он поменял в перерыве во время победы в минувшие выходные над "Реалом Вальядолидом" со счетом 1:0 - в конечном счете заработанной благодаря позднему голу Дембеле.

Ключевой фигурой тактически является соотечественник Кумана Френки де Йонг, который за последние недели превратился в центрального защитника, играющего в мяч, но может быть восстановлен на своей старой позиции в центре поля, как только Жерар Пике вернется в форму.

Какое бы тактическое направление он ни выбрал отсюда, успехи Кумана в последние несколько недель принесли ему значительное доверие, чтобы возглавить команду в борьбе за титул, которая казалась невозможной - даже по его собственному признанию - всего несколько недель назад.

А теперь следующая задача голландца: одержать свою первую победу в Класико в качестве тренера.